Beyond the CD: A Bid to Burnish Records' Sheen



I en tid av onlinemusik, när vilken 15-åring som helst med modem kan ladda ner hela Eminems verk, kan vissa lyssnare mycket väl ha köpt sin sista silverskiva. Efter en 10-procentig nedgång i CD-försäljningen förra året, försöker skivindustrin desperat hitta ett sätt att ta sin verksamhet online – och få det att löna sig.

Men en andra front håller på att utvecklas inom musikens kontrarevolution, med en annan uppsättning vapen riktade mot en annan sorts mål. Strategin är att få lyssnare – särskilt äldre, mer välbärgade – att köpa skivor och göra det som finns på dem rikare på ljud och tilltalande.

Skivorna i fråga är inte i det 20 år gamla CD-formatet utan i två mer avancerade former: SACD (för superljud-cd) och DVD-Audio. Båda innehåller musik remastrad i högupplöst digitalt ljud, ofta i filmiskt surroundljud, som DVD-filmer. Även om de två formaten har funnits i flera år, var sådana skivor prissatta mycket högre än vanliga CD-skivor och stoppade in i specialhyllor som bara finns i större skivaffärer. Att ta reda på vilka maskiner som skulle kunna spela dem har i allmänhet varit förvirrande, eller åtminstone dunkelt.

Men nu ger skivbranschen ny prioritet åt dessa funktionsrika ljudskivor. Efter att ha sänkt sina priser till typiska CD-nivåer ökar skivbolagen återutgivningar av klassiska album och planerar releaser av nya album i dessa format. Den 24 mars, till exempel, återutger EMI:s Capitol-etikett Pink Floyds ''Dark Side of the Moon'' på SACD.

Hårdvarutillverkare sänker under tiden priserna på spelare och hemmabiosystem och planerar att använda formatet i bilar och bärbara spelare.

'Under 2003 kommer du att se EMI och andra musikbolag experimentera aggressivt över en rad plattformar', säger John Rose, vice vd för EMI Recorded Music. ''Det här kommer att bli ett mycket viktigt år.''

Kort sagt, skivindustrin letar efter den sortens silverkula som Hollywood hittade på DVD-skivor. ''Filmindustrin har gjort ett strålande jobb med att återföra verkligt värde till filmer,'' säger John Trickett, ordförande för 5.1 Entertainment DVD-Audio produktionsbolag och skivbolag. ''Nu är det dags för musikindustrin att ta tillbaka det till musiken.''

Med det uppdraget i åtanke kommer skivbolagen till konsumenter med upp till tre nya funktioner: högupplöst ljud, flerkanalskapacitet (bättre känt som surroundljud), och i fallet med DVD-Audio, TV-baserat multimediainnehåll. Hittills har mycket av materialet varit inriktat på audiofiler och babyboomers, med en rad klassisk musik såväl som klassiska rocktitlar från artister som Police, the Eagles, Steely Dan och Creedence Clearwater Revival.

Presumtionen är att innan DVD-Audio eller SACD kan locka användare av melodibytande kommuner som KaZaA, måste det säljas till dem som inte bara fortfarande betalar för musik utan också är villiga att betala för att förbättra sin lyssnarupplevelse utöver en typisk CD.

Den publiken är mer benägen att anamma ny hårdvara, som för både SACD och DVD-Audio vanligtvis är en DVD-spelare med en extra styrkrets och sex utgångar för surroundljud, eller i många fall en specialdesignad 'hemmabio i en låda' ' systemet. Vad branschen får i utbyte, förutom konsumentens pengar, är den sinnesfrid som kommer med det senaste inom digitalt innehållssäkerhet: de flesta experter är överens om att inget av formatens innehåll kommer att piratkopieras när som helst snart.

Gör inga misstag, det pågår ett krig mellan DVD-Audio och SACD. Sony och Philips, meduppfinnare av original-CD:n, skapade SACD främst som en plattform för stereo- och flerkanalsmusik, med en högupplöst teknologi inriktad på att återskapa flytbarheten och frekvensresponsen hos analogt ljud. De flesta SACD-skivor på marknaden har ett hybrid-CD-lager, vilket innebär att de spelar CD-kvalitetsljud i vanliga CD-spelare och högupplöst ljud i SACD-spelare. (Medan SACD-plattformen stöder multimediainnehåll, har inga aktuella SACD:er grafik eller video på skärmen.)

DVD-Audio, introducerad av Panasonic, Toshiba och de andra patentinnehavarna i DVD-forumet, är en musikcentrerad variant av standard-DVD:n, som vanligtvis innehåller en högupplöst flerkanalsmix av albumet och ytterligare innehåll som texter, foton, band intervjuer och musikvideor. Du behöver en DVD-Audio-kapabel spelare för att dra nytta av dess högupplösta spår, men vilken DVD-spelare som helst kan läsa videoinnehållet och spela en lågupplöst stereomix av musiken.

när uppfanns datorn

Stuart Robinson, redaktör för HighFidelityReview.com, sa att han trodde att båda formaten var av lika hög kvalitet, ett steg bortom CD-ljud.

''Båda låter fantastiska,'' sa Mr. Robinson. ''Det som är viktigt nu är kvaliteten på musiken i formatet, och inte själva formatet.'' Enbart högupplöst ljud kanske inte gör så stor skillnad för den genomsnittliga konsumenten. ''Jag ​​är inte säker på hur många som kommer att uppskatta skillnaderna mellan Dolby Digital och högupplöst DVD-Audio,'' sade han, ''men alla kan se skillnaden mellan stereo och flerkanaligt.''

Alla som har hört det, alltså. Försäljningssiffrorna är fortfarande ganska låga: för varje 2 000 CD-skivor som såldes i USA förra året gick bara en DVD-Audio-skiva ut genom dörren. Nielsen SoundScan rapporterar att drygt 300 000 DVD-ljudskivor såldes förra året, nästan tredubblingen av föregående års totalsumma men långt ifrån de 650 miljoner sålda CD-skivorna. SoundScan klumpar ihop SACD-skivor med CD-skivor på grund av bakåtkompatibiliteten, så det är svårare att uppskatta deras försäljningssiffror. (Detta kommer att förändras inom sex månader.) Det är dock säkert att säga att försäljningen översteg en miljon 2002, till stor del beroende på Abkco Records släpp av 22 remastrade Rolling Stones-album på hybrid stereo SACD i augusti förra året.

Medan de flesta som köpte skivan inte hade någon aning om att det var något mer än en restaurering av originalbanden, menade SACD-förespråkarna det som en stor marknadsandelsseger.

'Abkcos lansering av de 22 albumen utlöste tack och lov liknande idéer med andra skivbolag', säger David Kawakami, chef för SACD Project för Sony Corporation. ''Skivbolag behöver bara förstå, som Abkco gör, att hybrid SACD kan säljas som vilken CD som helst.'' I maj kommer Sony Music att rulla ut 15 klassiska Bob Dylan-album i hybridformat, remastrade i stereo för både CD och CD. SACD-spelare. Och i slutet av året kommer Universal Music Group att ha släppt hybridalbum av Police, Steely Dan, Johnny Cash och Peter Gabriel.

''Det kommer att ta lång tid innan världens miljarder CD-spelare är helt ersatta av SACD-spelare,'' sa Kawakami. ''Visst när det händer, men skivbolag kommer att ha möjligheten att bara gå till högupplösta. Hybrid SACD är en perfekt övergångsprodukt.''

Till sommaren kommer DVD-Audio-lägret att introducera sin egen halv-CD halv-DVD. Branschchefer bekräftar att på grund av specifikationerna för de flesta DVD-spelare som redan finns i hemmen, kommer den första körningen att vara en dubbelsidig skiva, ungefär som DVD-filmer med bredbild på ena sidan och standardvy på den andra.

I år, när konkurrensen inom formaten hårdnar, kommer antalet tillgängliga titlar att växa till tusentals för varje, och kommer inte längre bara att omfatta audiofilfavoriter och babyboomer-klassiker.

'Tidigare har vi varit tvungna att titta på den äldre demografin, med dess disponibla inkomst', säger Robin Hurley, vice vd för Warner Strategic Marketing, som är ansvarig för Warner Music Groups DVD-Audio-bakkatalogsläpp. ''Min känsla nu är att det är irrelevant. DVD är för ungdomar, och DVD-Audio kommer att bli nästa våg.'' Målet för många skivbolag är att släppa en SACD eller DVD-Audio samtidigt som CD:n kommer ut; Warner förväntar sig att nya Linkin Park och Madonna DVD-Audio-versioner kommer att levereras tillsammans med nya CD-skivor i år och till ett liknande pris.

Medan SACD hade ett försprång i utvecklingen och med att sälja de mer kompatibla hybriderna, har DVD-Audio-gruppen varit snabbare på att flytta sin teknik utanför vardagsrummet. Förra hösten introducerade Creative Labs ljudkortet Audigy 2, som kombineras med PC:ns DVD-ROM-enhet och 5.1-högtalarsystem för att skapa en ad hoc DVD-Audio-spelare. Nästa stopp för båda plattformarna blir bilen.

'När jag först hörde surroundljud sa jag att den perfekta miljön finns i bilen', säger Elliot Sheiner, en Grammy-vinnande mixertekniker som för närvarande arbetar med surroundljudsversioner av både Steely Dan- och REM-katalogerna . ''Du får DVD-Audio i bilen, och folk lyssnar på surroundljud för första gången, de vill ha det i sitt hem.''

Ändå gör det flerkanaliga innehållet och säkerhetskraven för DVD-Audio och SACD det till en fysisk utmaning för eftermarknadstillverkare av hårdvara. Flerkanaliga spår kräver inte bara stereons vänster och höger, utan sex diskreta högtalare: fyra 'satelliter', en subwoofer och den så viktiga mittkanalen. Endast en handfull bilar, inklusive modeller från Cadillac, Mercedes-Benz och Volvo, har designats med plats på instrumentbrädan för den mitthögtalaren.

För DVD-Audio kommer de största nyheterna från biltillverkarna själva, möjligen redan på New York Auto Show i april. Branschchefer säger att Detroits tre stora är alla redo för att lansera DVD-Audio som ett alternativ, och det kan bli standard i vissa lyxbilar till hösten.

Den tredje domänen som anses vara avgörande för framgången för någon av plattformarna är fortfarande relativt outforskad. Den enda 'bärbara' på marknaden är en DVD-video- och ljudspelare från Panasonic, men den var inte designad för att bara spela upp musik, och du kan inte riktigt ha den på höften när du joggar. Ingen har tillkännagett en specialiserad högupplöst bärbar endast-ljud, men SACD-gruppen har åtminstone en ursäkt, eftersom SACD-hybrider spelar i bärbara CD-spelare. (SACD-lägret erkänner motvilligt att hybrid-CD-lagret också kan rippas till MP3-format för användning med andra bärbara spelare.)

Kanske är DVD-Audio och SACD ännu inte avsedda för joggare, för vilka ljudkvaliteten tar ett baksäte för att hoppa över skydd och fjädervikt. Vissa audiofiler betraktar de MP3-spelande massorna med misstänksamhet, förbryllade över vilken njutning man kan få av ljud av mindre än CD-kvalitet. Även om även skivbolagen hängs på kvalitetsbedömningen är de alla överens om att tråkig gammal stereo kan vara problemet.

Visst är det mer intressant att sitta mitt i ett ljudhologram av ''Roxanne'' eller ''Hotel California'' än att höra dessa låtar för femtioelfte gången från ett par högtalare. Kanske det, och lite 'bonusmaterial' som filmindustrin använder för att imponera på shoppare, kommer att hjälpa musikälskare att återvända till den blanka silverskivan.

hur man gör teckensnittet större på datorskärmen med tangentbordet